30 Июл

Эти ужасные крокодилы

Эти ужасные крокодилы

В. Орлов
Журнал «Миллион Друзей» №4-6, 1999 г.

      К сожалению, в окружающем мире мы находимся не только в кругу друзей. Сонм маленьких и больших существ — вредителей сельскохозяйственных культур, переносчиков опасных инфекционных заболеваний, хитрых и безжалостных хищников — окружает нас повседневно или на отдыхе, в доме или в лесу, и всячески пытается отравить нам жизнь. Можно ли их включить в «миллион друзей»? Поэтому с этого номера мы вводим новую рубрику: «Друг или враг?». В ней речь пойдет о страшных, опасных, иной раз даже омерзительных животных, которые, однако, имеют полное право на существование наряду с нами, потому что являются плодом многовековой эволюции и жили за многие тысячелетия до появления на Земле человека. Хорошо об этом сказал Джеральд Даррелл: «Когда я показываю посетителям моих питомцев, один из первых вопросов (если животное не наделено располагающей внешностью), который они задают, неизменно звучит так: «А какая от него польза?» При этом они подразумевают, какая польза им от этого животного. На такой вопрос можно ответить только вопросом: «А какая польза от Акрополя?» Разве животное непременно должно приносить человеку утилитарную пользу, чтобы за ним признавали право на существование? Вообще, спрашивая, какая от него польза, вытребуете, чтобы животное доказало свое право на жизнь, хотя сами еще не оправдали своего существования». Разве виноват колорадский жук, веками употреблявший в пищу дикий картофель, что этот продукт так понравится человеку, и это ни в чем не повинное насекомое вслед за ним придет в Европу, оккупирует Азию и будет естественным конкурентом человека везде, где произрастает этот овощ? А разве виновата акула в том, что вместо аппетитной рыбины на обед ей попалось неуклюже барахтающееся в воде (в неположенном, как правило, месте) существо, которое гордо именовало себя царем природы? А страхи зачастую сильно преувеличены. Тем не менее опасность в общении с многими животными остается весьма реальной. Вот об этом мы и поговорим в нашей новой рубрике.

Те животные, которых мы можем зажарить и съесть,
нам намного симпатичнее тех, которые сами могут съесть нас.
Б. Гржимек

Эти ужасные крокодилы      У вольер с крокодилами в зоопарках всегда много народа. И хотя лежащее там животное, как правило, не шелохнется на протяжении многих часов, люди завороженно смотрят на это первобытное создание, так же, как завороженно смотрит человек на огонь, осознавая, наверное, при этом одну и ту же мысль, насколько он, человек, бессилен перед этими проявлениями природы. Не одному посетителю зоопарка, наверное, приходила в голову мысль: «Не дай Бог оказаться с этим чудищем один на один в его родной стихии, там, где оно не будет лежать, как толстое полено, а, повинуемое многовековым инстинктом, отправится на поиски пропитания».

      Но вместе с тем, при всей своей дурной репутации и мрачной внешности крокодилы неизменно вызывают к себе чувство, похожее на умиление. Крокодил гораздо больше похож на очаровательного добродушного уродца, чем на идеальную машину для убийства, коей он на самом деле является. Нужно сказать, что другие такие машины, например акула-кархародон, симпатий к себе не вызывают. Крокодил же обладает целым рядом милых признаков внешней безобидности: знаменитой застенчивой улыбкой, маленькими ножками, толстым брюшком, казалось бы, свидетельствующими о полной и абсолютной беспомощности.Эти ужасные крокодилы

      Крокодилы занимают особое положение среди современных рептилий, ведь из всех живущих на земле организмов они наиболее близки к вымершим динозаврам. Всего их известно 23 вида. Обитают они в теплых водах, обычно предпочитая пресные водоемы, и лишь гребнистый крокодил заплывает далеко в открытое море и отмечался на расстоянии 600 километров от ближайшего берега. Крокодилы — наиболее прогрессивная ветвь пресмыкающихся. У них, как и у высших позвоночных, четырехкамерное сердце. Поэтому их кровообращение более эффективно, чем у рептилий с трехкамерным сердцем, где происходит смешивание насыщенной кислородом крови, поступающей из легких, и лишенной кислорода крови, опекающей от различных органов и тканей.

      Другой прогрессивной чертой крокодилов является образование преграды между грудной и брюшной полостями, напоминающей диафрагму млекопитающих. Голова у крокодилов покрыта гладкой кожей, поверхность которой разделена бороздками-морщинами, придающими крокодилу вид глубокой задумчивости. Нос и глаза крокодила значительно приподняты над уровнем его плоской головы — таким образом животное может дышать и созерцать окрестности, находясь почти полностью под водой. Ноздри сближены, лежат на конце рыла и могут закрываться кожными складками. Рот у крокодила обычно приоткрыт, именно этим объясняется знаменитая «улыбка» крокодила. Челюсти обладают огромной силой и снабжены несколькими десятками превосходных зубов неравных размеров.

      Крокодилы живут достаточно долго, в среднем по 50-70 лет. Наибольшая зафиксированная продолжительность жизни гребнистого крокодила -100 лет. Большую часть своей жизни они проводят так, как мечтали бы многие люди, — нежась под жарким солнцем на песчаных пляжах в полной лености и бездействии. В тех немногих местах, где еще сохранились относительно непотревоженные популяции крокодилов, нередко можно наблюдать этих удивительных рептилий, которые неподвижно лежат на отмелях по берегам рек и других водоемов, греясь на солнце. Эта черта поведения — повышать температуру своего тела до определенного уровня, используя солнечное тепло (гелиотермия), — характерна практически для всех рептилий. Но для крокодилов она, вероятно, особенно важна: им необходимо периодически просушивать свою кожу во избежание грибковых заболеваний. Массивное тело крупного крокодила прогревается в лучах солнца медленнее, чем у мелких рептилий, но и дольше сохраняет высокую температуру. От длительного пребывания на отмели под палящим тропическим солнцем животное может перегреться и получить «тепловой удар». Чтобы этого не произошло, крокодилы часами лежат с открытой пастью: влага испаряется с поверхности слизистой оболочки и температура тела животного снижается. Любопытно, что при этом крокодил не опускает нижнюю челюсть (она лежит на земле), а поднимает верхнюю вместе с черепом.Эти ужасные крокодилы

      Как и другие рептилии, взрослые крокодилы проводят много времени на солнце, чтобы повысить температуру тела. Однако они предпочитают находиться при этом недалеко от воды и тенистых мест, чтобы иметь возможность охладиться. Благодаря хорошо развитому обонянию, крокодилы способны на большом расстоянии почуять падаль, которую они с готовностью пожирают. В то же время это охотники, обладающие множеством приемов поимки живой добычи. Некоторые лежат на мелководье, выставив на поверхность только глаза и ноздри, пока какое-нибудь млекопитающее не подойдет к воде напиться. Тогда они подкрадываются, хватают животное за морду или ноги и утаскивают его под воду. Иногда крокодилы используют свой могучий хвост, чтобы смахнуть животное к разинутой пасти, Крокодилы держат добычу под водой, пока она не захлебнется, а затем оттаскивают в сторону. Большие челюсти этих рептилий вооружены мощными зубами, которыми можно разорвать жертву, но прожевать пищу они не могут, поэтому должны заглатывать большие куски мяса. Если добыча слишком крупная, чтобы ее съесть за один присест, то крокодилы могут приберечь ее и для следующего раза.

      Все крокодилы — свирепые хищники, и некоторые опасны для человека. В приключенческой литературе нападения крокодилов на людей — излюбленное украшение сюжета. Многие, наверное, читали душераздирающую сцену в книге Т. Майн Рида «В дебрях Борнео» о нападении гавиала на девочку. «Посередине реки, ширина которой достигала в этом месте 100 футов, стояла Нелли. Видно, у берега ей показалось слишком мелко. Вода была девочке по самую шею, на поверхности виднелась лишь ее голова. А напротив нее торчала другая голова — огромная голова страшилища, похожего на гигантскую ящерицу. Это было пресмыкающееся из породы крокодилов, которое, покинув заросли тростника на противоположном берегу, быстро неслось навстречу перепуганной девочке. И неудивительно, что при виде этой страшной длиннорылой головы с широко разинутой пастью Нелли не могла подавить крик ужаса. Весь вид чудовища говорил о его намерении проглотить свою жертву.

      — Гавиал! — крикнул Сэлу, увидев огромное тело гигантского крокодила, достигавшее целых 20 футов в длину.

      — Гавиал! — повторили в один голос капитан и Муртах. Оба прекрасно знали, что представляет собой плывущее к девочке чудовище. Голова животного имела не менее ярда в длину, и почти всю ее занимали огромные челюсти, на верхней из которых торчала большая продолговатая шишка — характерное отличие от других видов пресмыкающихся этого отряда. Когда встревоженные криком люди подбежали к берегу, а прибежали они туда почти одновременно, — между гавиалом и девочкой оставалось не более 20 ярдов. Гибель ее казалась неминуемой».

      Как мы помним, отважный малаец Сэлу спас девочку, После чего «… наблюдавшие с берега люди вскоре увидели, как труп этого огромного пресмыкающегося несется вниз по течению реки ко всепоглощающему океану, где его сожрут ненасытные акулы или какие-нибудь другие чудовища, еще более отвратительные и хищные, чем он сам, хотя и трудно вообразить что-либо хуже гавиала»… Мороз по коже…

      Только вот гавиалы не живут на острове Борнео, а распространены в Индии и пограничных с ней странах в речных системах Инда, Ганга и Брахмапутры. А на острове Борнео обитает весьма похожий на него, но входящий в другое семейство гавиаловый крокодил. Но самое главное, и гавиал, и гавиаловый крокодил являются узкоспециализированными ихтиофагами, то есть, животными, поедающими почти исключительно рыбу.Эти ужасные крокодилы

      Гавиал во многом отличается от всех остальных крокодилов и входит в отдельное семейство. Морда у него длинная и узкая, ее длина превышает ширину в основании в 3-5 раз. Передний конец морды расширен, на нем у самцов расположен своеобразный придаток из мягких тканей, несколько напоминающий индийский глиняный горшок — ghara, откуда и название рода (гавиал — испорченное gharial). Длина тела гавиала достигает более 6 метров.

      Основной корм гавиала — рыба. Охотится он преимущественно по ночам. Его длинные, узкие челюсти усажены сотней с лишним зубов, хорошо приспособленных для того, чтобы хватать рыбу. Смыкая челюсти под водой, гавиал способен поймать самых быстрых рыб. Прежде чем проглотить добычу, он перебрасывает ее через острые зубы так, чтобы она шла головой вперед и не царапала глотку плавниками.

      По сравнению с другими видами крокодилов, гавиалы ведут наиболее водный образ жизни. Настоящие крокодилы и аллигаторы могут уходить от воды на несколько километров, держа брюхо над землей, У гавиала же основание хвоста очень широко, а ноги невелики. Поэтому он не способен быстро двигаться, подняв тяжелый живот, и вынужден ползти. В результате гавиалы не отходят далеко от воды. В застойной воде они не живут и не водятся ни в озерах, ни в прудах.

      Кожа гавиала очень крепка и прочна, к тому же она красива, тем более когда ее отлакируют. Поскольку спрос на кожаные изделия велик, естественно, что за шкуру гавиала можно выручить большие деньги. Охотники с самыми современными ружьями беспощадно их истребляли, а рыбаки в больших количествах ловили в сети. Значительный вред причинили гавиалу колоссальные строительные проекты, осуществляемые в различных районах Индии. Реки перегораживались плотинами, превращаясь в огромные озера. Прежде полноводные круглый год реки теперь по окончании сезона дождей почти пересыхают. А выжить в сухих руслах гавиалу невозможно.

      Итак, гавиала мы реабилитировали. Но все-таки, невзирая на то, что страхи сильно преувеличены, некоторые крокодилы очень опасны для людей. И прежде всего, это касается двух видов — гребнистого и нильского крокодилов. Оба они превышают в длину 6 метров, а рекордный экземпляр гребнистого крокодила, выловленного возле Филиппин, имел 10 метров в длину. Жертвами крокодилов люди становятся при авариях на лодках и в других несчастных случаях. Но обычно это бывает в местах, где люди купаются. Крокодилы залегают там в ожидании добычи, как и при охоте за животными, идущими на водопой.

      В Южной Азии и на суше и на море царит хищник, на совести которого человеческих жизней больше, чем у акул и тигров вместе взятых.

      Гребнистый крокодил живет и на суше, и в пресных водоемах, и в болотах, однако зачастую проводит по много дней в соленых водах открытого моря, охотясь на рыб, черепах и прочую морскую живность. Гребнистый крокодил получил свое название за пару мощных гребней, идущих кпереди от передних углов глазниц почти до передней трети морды. Это — наиболее широко распространенный вид среди современных крокодилов. Встречается в Южной Индии, на Цейлоне, на Зондских и Филиппинских островах, Новой Гвинее, в Северной Австралии и на островах Океании на восток до Фиджи. Такое широчайшее распространение связано с привязанностью его к жизни в солоноватой воде и способностью к далеким плаваниям в открытом море.

      Кожа гребнистого крокодила толста и прочна. Она покрыта толстыми роговыми щитками, расположенными в виде поперечных рядов. Спину прикрывают щитки с выдающимся гребнем, на хвосте щитки образуют правильные кольца. Такая броня надежно защищает не только шею и спину, которые практически неуязвимы для вражеских когтей и зубов, но также бока, брюхо и горло. Хотя в этих нежных местах шкура все-таки намного тоньше, именно она идет на изготовление дамских сумочек и туфель. Кожа гребнистого крокодила по своим качествам превосходит кожу многих других крокодилов, так как мелкие размеры чешуи на брюхе и большие участки кожи без остеодерм обусловливают ее высокую коммерческую ценность. Прекрасная кожа и стала основной причиной повсеместной охоты на гребнистого крокодила. Численность его резко сократилась, и сейчас он везде подлежит охране.

      В брачный период между крокодилами-самцами происходят драки. Порой бывает достаточно убедительного похлопывания по воде двухметровым хвостом, чтобы противник понял, что здесь ему ловить нечего и пора сматываться. Когда же хвосты более-менее соразмерны, тогда случается схватка — как древние рыцари, закованные в латы и вращающие палицами над головой, самцы кружатся друг перед другом, стараясь ухватить противника поудачнее. Если победитель достаточно силен и недостаточно покусан — то тут же происходит и брачное действие.Эти ужасные крокодилы

      Гребнистые крокодилы, как и остальные их родичи, очень заботливые родители. Самка откладывает за один раз от 20 до 50 яиц величиной с гусиное и покрытых шероховатой известковой скорлупой. Яйца откладываются в гнездо, сделанное из листьев, в 60-80 метрах от воды. Гнездо представляет собой холм из листьев до 7 метров диаметром в основании и свыше 1 метра высоты. Гниющие листья абсорбируют влагу, необходимую для развития яиц, и поддерживают в гнезде постоянную температуру около 32°. В это хорошо оформленное жилище самка спиральной пирамидкой укладывает яйца. Она охраняет кладку, оставаясь в выкопанной ею у гнезда канаве с влажной грязью. Далеко от этого места она не отходит, почти ничего не ест и стережет яйца, до которых на этих берегах немало охотников. К тому же будущей маме нельзя пропустить момент, когда из гнезда послышится осторожное «поквакивание». Это знак того, что крокодильчики желают вылезти на белый свет. Скорлупку яйца детеныши пробивают самостоятельно, при помощи «яичного зуба», который расположен на кончиках их морд. Самка помогает двадцатисантиметровым малышам выползти из гнезда и первым делом несет их во рту к воде. Несколько месяцев детеныши будут плескаться под боком у матери и принимать солнечные ванны на ее широкой спине. Когда же они подрастут настолько, чтобы начать выяснять отношения друг с другом, они покидают семейный круг и начинают взрослую самостоятельную жизнь. Первое время крокодильчики растут очень быстро, потом темпы роста замедляются. К 7-8 годам крокодилы достигают половой зрелости.Эти ужасные крокодилы

      Процесс появления первого в неволе гребнистого крокодила описал Кимура Ватару, владелец питомника в г. Тоидзу. Яйца крокодила, привезенные с острова Палау, содержались при температуре 32° и влажности 96%. «На 64-й день на скорлупе одного из яиц появилась трещина размером в 1 сантиметр и высунулись губы и кусочек носа. Чтобы сделать отверстие побольше, крокодильчик вытягивал и снова убирал свои губы, проделав эту операцию в течение часа раз десять. После последнего резкого усилия появилась, наконец, головка, и на некоторое время воцарился покой. В этот момент он заплакал и жалобным голосом что-то пропищал. Отдохнув полчаса, крокодильчик снова начал двигать головой: вверх-вниз, влево-вправо. Затем опять резкие движения — и вот появляются передние лапы. Снова короткий отдых. Затем появилось брюхо, довольно толстенькое. А вслед за брюхом — задние лапы и хвост. На этом процесс появления крокодильчика на свет закончился. Все прошло за 2 часа 40 минут. Кровеносные сосуды, усваивающие питательные вещества желтка, пока еще связаны с внутренней частью яйца, но минут через 10, разорвав «пуповину», детеныш полностью освободился от скорлупы».Эти ужасные крокодилы

      Люди издавна ценили в крокодилах многое: мясо, кожу и мускус, выделяемый носовыми и прианальными железами. Мясо в Малайзии чрезвычайно ценится как постный и диетический продукт. Европейцы недолюбливают кушанья, приготовленные из крокодила, поскольку мясо имеет ярко выраженный мускусный привкус, которому малайцы склонны приписывать разнообразные лечебные свойства — помимо всего прочего, мясо крокодила считается высокоэффективным средством против полового бессилия, поскольку крокодилов в этих местах считают чрезвычайно похотливыми и страстными существами. Малайцы употребляют в пищу также жир и яйца крокодила и считают их настоящим лакомством. Европейцы, брезгующие крокодилятиной, нанесли, однако, гораздо больший ущерб крокодильему племени, чем коренные жители за всю историю Малайзии. Поток изделий из крокодильей кожи не уменьшается, несмотря на строгие запреты правительства. Менее известным является тот факт, что мускус из крокодильих желез активно используется в парфюмерной промышленности.Эти ужасные крокодилы

      Другой опасный для человека вид — нильский крокодил, когда-то широко распространенный в Африке, а ныне сохранившийся лишь в нескольких районах. Ночь крокодилы проводят в воде, а к восходу солнца выходят на отмели и греются в солнечных лучах. Полуденные, наиболее жаркие часы проводят в воде, за исключением пасмурных дней. Пища нильского крокодила весьма разнообразна и меняется с возрастом. У детенышей до 30 см длиной 70% пищи составляют насекомые. Более крупные особи (длиной до 2,5 метров) кормятся рыбой, моллюсками, ракообразными, а еще более крупные — рыбами, рептилиями, птицами и мелкими млекопитающими. Взрослые могут нападать на таких крупных млекопитающих, как буйволы и даже носороги. Яйца нильские крокодилы откладывают всегда в сухой сезон, при низком уровне воды. Самки выкапывают в песке нору до 60 сантиметров глубиной, куда откладывают 55-60 яиц. Инкубация длится около 90 дней, в течение которых мать остается постоянно у гнезда, охраняя кладку. Видимо, в это время животные не питаются. К моменту вылупления молодые крокодильчики внутри яиц начинают издавать хрюкающие звуки, служащие сигналом для матери, помогающей детям выбраться из-под песка и сопровождающей их к воде. В это время самка может напасть на человека даже на суше. Вылупление из яиц обычно происходит после выпадения первых дождей, с поднятием уровня воды в озерах и реках, так что молодые крокодильчики сразу находят в разливающихся водоемах убежища и пищу. После выхода молодых крокодилов из яиц мать ведет их к выбранной ею «детской» — мелкому водоему, защищенному растительностью. Здесь молодые остаются около 6 недель. Все это время мать остается с выводком, защищая его от нападений хищников.

      Врагов у взрослых крокодилов мало, если исключить человека. Отмечены случаи нападения слонов и львов на крокодилов, совершавших переходы по суше из одного водоема в другой. Главный враг крокодилов — нильский варан. Нет, на крокодилов он не нападает. Он грабит гнезда этих рептилий. Из 60-70, что по соседству, непременно очистит около 20 гнезд. Вараны используют любую возможность, нисколько не смущаясь присутствием родителей. Варан всегда грабит гнезда одинаковым образом. Как только находит неохраняемую кладку, принимается раскапывать верхний слой. Потом берет в челюсти яйцо и тащит в укрытие, прокусывает оболочку и съедает содержимое. Затем возвращается за вторым яйцом, но тащит его в другое место. Кроме того, еще многие животные, особенно некоторые птицы (например, марабу), гиены, мангусты поедают яйца и молодых крокодилов.

      Как ни странно, атаки муравьев различных видов становятся причиной гибели многих едва вылупившихся крокодильчиков. Насекомые заползают в гнезда, только что вскрытые крокодилом-мамашей, и облепляют новорожденных детенышей, которые еще слишком малы, чтобы убежать от нашествия муравьев, Это происходит, как правило, в гнездах, расположенных далеко от воды.

      Об историях, связанных с нападениями крокодилов на людей, можно написать целую книгу. Очень много сведений приводит известный исследователь животного мира Бернгард Гржимек. Так, он рассказывает, что знаменитый торговец животными Герман Рухе потерял на Суматре одного из лучших своих звероловов. Тот возвращался на лодке с компанией гостей после удачной охоты к себе домой, был в приподнятом настроении, пел и болтал в такт голой ногой, свесив ее за борт лодки. За эту-то ногу его и схватил крокодил; животное сдернуло зверолова с лодки, да так быстро утащило под воду, что никто даже выстрелить не успел. На поиски были снаряжены войска, которым только на третий день удалось обнаружить изуродованный труп.

      Крокодил — одно из древнейших созданий этого мира, он является современником динозавров и существует на Земле уже сотни миллионов лет. Являясь естественным врагом человека, крокодил всегда являлся объектом пристального человеческого внимания и был уже достаточно хорошо изучен в самые давние времена. Историки Исидор и Плиний, отличавшиеся вообще-то необузданной фантазией, когда речь заходила об описании животных, совершенно достоверно рассказывали о крокодиле: «У него острые клыки и зубы».

      Ночь он проводит в воде, а днем греется на берегу. Свои яйца он закапывает в песок». В своем отношении к крокодилам человечество прошло разные фазы: от религиозного поклонения до беспощадного избиения. Древние египтяне поклонялись нильскому крокодилу. Бог Себек изображался с головой крокодила; крокодилов держали в храмах и украшали золотыми браслетами; и даже город — Крокодилополис — был назван в их честь. Археологи обнаружили около него тысячи могил крокодилов, похороненных с великими почестями, часто вместе с дорогими украшениями. В Древнем Египте считалось также, что речного бога можно умилостивить ежегодным жертвоприношением, Причем в жертву приносилась непременно молоденькая красивая девушка. Устраивалось специальное празднество, во время которого несчастную закланницу бросали в воду крокодилам, которые ее тут же разрывали. Для жителей Фив крокодилы были священными. Там содержали ручных крокодилов. Им подавали особо назначенную священную пищу и весьма заботливо ухаживали за ними, а после смерти бальзамировали и погребали в священных покоях. На острове Сесе на озере Виктория местные жители долгое время считали крокодилов священными наместниками какого-то божества, которому считалось необходимым время от времени приносить жертвы. Закланникам предварительно ломали руки и ноги (чтобы они не могли сбежать), а затем относили на песчаные отмели, откуда крокодилам удобнее их было забирать.

      О тайных обществах «леопардовых людей» или «львиных людей» известно многим, но мало кто знает, что еще совсем недавно в Сьерра-Леоне и в бассейне реки Конго существовали тайные организации «крокодиловых людей». При совершении обрядов члены этих обществ надевали маски крокодилов. Местные суды нередко разбирали обвинения их членов в ритуальных убийствах, которые случались в ходе тайных обрядов посвящения. Известный ловец рептилий Рольф Бломберг рассказывал, что в Индонезии ему приходилось быть осторожным, чтобы не навлечь на себя немилость даяков. Для них крокодилы священны. Легенда утверждает, что один из великих даякских вождей перевоплотился в крокодила — но в которого? В итоге крокодилов предпочитают вовсе не трогать. Вот если зверь убьет человека, тогда уже нет никаких сомнений — это не вождь, и даяки не щадят такого разбойника.

      Человек, соприкасаясь с этими хищниками, сложил о них немало легенд. В одной из них говорится о том, что будто бы крокодилы льют горькие слезы, оплакивая жертву, съеденную ими же. Известно и выражение «крокодиловы слезы», которое стало нарицательным. Ну, а на самом деле, что это: легенда или в основе всего этого есть нечто реальное? Ученые, изучавшие крокодилов, убедились в том, что эти рептилии на самом деле «плачут». Но, конечно, не из жалости к жертве, а от избытка в организме солей. Дело в том, что у этих рептилий почки -довольно несовершенный орган. Чтобы удалять избыток солей из организма, у них в процессе эволюции развились особые железы, которые помогают почкам. Такие железы располагаются у глаз крокодила. Когда железы работают с полной нагрузкой, создается впечатление, что крокодилы роняют горькие слезы.

      Основа всех этих историй и легенд о крокодилах — страх местных жителей перед сильными хищными животными, а поведение последних обусловлено их биологическими потребностями, отличающимися от потребностей человека, поэтому люди в процессе ритуала и придают им магическое значение. Эти страшилища издавна привлекали внимание европейцев. Так, в 58 г. до н. э. некто Эмилиус Скаурус привез в Рим пять крокодилов, которых демонстрировал в специально вырытом для них водоеме. Во время празднества по случаю постройки храма Марса-мстителя (2 г. до н. э.) римский император Август приказал напустить воды в цирк и устроил там представление, во время которого было убито 36 крокодилов. Подобные зрелища позже неоднократно повторялись, поскольку имели огромный успех у публики. Римский император Гелиогабал держал в своем дворце прирученного крокодила, ставшего его любимцем. Конечно, избиение на аренах цирков и сравнить нельзя с тем, которое началось, когда в страны, где живут крокодилы, явились люди с огнестрельным оружием. Крокодилов уничтожали испокон веков. Их ненавидели за то, что они нападали на домашний скот, а иногда и на людей. Но охота с копьями и стрелами никогда не причиняла столь опустошительного действия в их рядах, как изобретенное позже огнестрельное оружие.

      Когда-то нильские крокодилы водились по всей Африке. Еще в начале нашего столетия на территории современной Танзании их было столько, что правительство выплачивало за каждого убитого животного три танзанийских шиллинга. Только в 1950 году в Танзании было отстреляно 12 509 крокодилов. Однако когда началась безумная погоня за крокодиловой кожей для дамских туфель и сумок, этим животным стало грозить полное истребление. В настоящее время крокодилы сохранились в основном в резерватах и национальных парках.

      Столь же бедственное положение сложилось и с остальными видами крокодилов. В настоящее время все они включены в «Международную Красную книгу» и во всех странах охраняются законом. Созданы заповедники, где в числе прочих обитателей охраняются и крокодилы. Они безмятежно греются на солнышке. Отлов животных может проводиться лишь по специальной лицензии. Кроме того, созданы специальные крокодильи фермы, на которых животных разводят в практических целях -на кожу и мясо, а также с целью выпуска их затем в природу. Например, в южноафриканском резервате Мкузи занимаются искусственным выращиванием нильских крокодилов. Загон, где содержатся крокодильчики, обнесен металлической сеткой с ячеей не более 1,3 сантиметра в диаметре, иначе эти маленькие рептилии ухитряются протискиваться сквозь нее. Кроме того, такую металлическую сетку закапывают на полметра в землю и с внутренней стороны обкладывают шифером, чтобы эти бесенята не могли устроить подкоп и удрать. Высота сетки достигает 90 сантиметров, верх ее загнут внутрь. Весь загон снаружи на некотором расстоянии обносится еще одним забором из деревянных кольев, оплетенных камышом, который служит для защиты от ветра и хищных животных. Подвешенная над водой большая лампа служит ловушкой для насекомых, которые, опалив крылья, падают в воду и становятся добычей маленьких рептилий. К концу первого года крокодильчики удваивают свой рост, достигая в длину 75 сантиметров, а к концу второго года их уже выпускают в близлежащие реки.

      Разводят крокодилов и в других странах. Миссисипский аллигатор разводится на многих фермах США. Для разведения гребнистого крокодила создано много коммерческих крокодильих ферм: в Бангкоке, где выращено более 2500 особей, в Рангуне, где выращено более 900 особей, более мелкие фермы есть в Австралии, на Филиппинах, Папуа-Новой Гвинее. На Кубе создан питомник в национальном парке Сьенага де Сапата для спасения кубинского крокодила. Более 30 тысяч крокодилов живут здесь в 9 прудах, расположенных на площади в 3,5 км2. Сейчас это любимое место туристов. Для спасения гавиала создан правительственный проект в Индии и в Непале.

      Но ведь, чтобы разводить в неволе, крокодила нужно вначале отловить. Сегодня взрослых крокодилов обычно отлавливают при помощи обездвиживания. В них стреляют шприцом с кетамином и ждут, пока наркотик подействует. Раньше одним из самых распространенных способов поимки крокодилов являлась ловля на петлю. Этот способ охоты прост и эффективен: нужны две тяжелые лодки, стоящие наполовину в воде на расстоянии полуметра друг от друга. В небольшой канал между ними ставится толстая палка со скользящей веревочной петлей. В качестве приманки выбирается самая вонючая и тухлая рыбина. Крокодил подбирается к приманке, просовывает голову в петлю, которая тут же затягивается вокруг шеи.

      Браконьерство, однако, до сих пор распространено, и на любом из африканских или малайских рынков вам могут предложить мясо незаконно отловленного крокодила. Мощная рептилия, самой природой предназначенная для нападения и убийства, оказалась хрупкой и беззащитной по сравнению с удачно эволюционировавшим представителем отряда приматов. В некоторых реках крокодилы, безусловно, представляют опасность для человека, но рекам и озерам они приносят большую пользу. Молодые крокодилы уничтожают множество насекомых, головастиков и ракообразных, поедающих икру рыб. В подростковом возрасте они поедают крупную хищную рыбу, например нильского окуня, и тем самым поддерживают равновесие среди обитателей подводного мира. Когда в некоторых районах Африки, где их стало мало, уловы промысловой рыбы резко упали, стало ясно, что крокодилы пожирали много больной рыбы, пораженной паразитами, предохраняя тем самым рыбьи стаи от инфекций. Как и бегемоты, они удобряют воду, расчищают водоемы от ила и разбивают массивы плавающих растений.

      Если всего этого недостаточно для того, чтобы убедить людей не посягать на жизнь крокодилов, то можно добавить, что крокодилы, начавшие свою эволюцию более ста миллионов лет назад, последние представители гигантских пресмыкающихся. Возможно, изучая этих живых ископаемых, ученые наконец разгадают тайну исчезновения динозавров на нашей планете.

      А завершить рассказ хочется мудрой африканской пословицей: «Если ты бредешь по мелководью лагуны, не ругай вслух пасть крокодила»